16 Apr 2020
COVID-19: ORIGINE NATURALE O ANTROPICA?
Posted by Forrest Group Minerva
Creato: 16 Aprile 2020

Covid-19: origine naturale o antropica?

Dei virus simili al SARS-CoV-2 scoperti in pipistrelli del genere Rhinolophusnel pangolino malese (Manis javanica) suggeriscono che questi animali abbiano avuto un ruolo chiave nell'emergere della pandemia da Covid-19.

Ma dove e come potrebbe essere stato infettato il paziente zero? Da quale animale? E in quali condizioni?
gif covid 19 041Il traffico di animali potrebbe essere una delle cause della Covid-19. Dan Bennett / WikimediaCC BY-SA

I due terzi dei primi pazienti della Covid-19 avevano attraversato il mercato di Huanan (Wuhan, Hubei), specializzato nella vendita di frutti di mare, ma una parte del quale era dedicata alla fauna selvatica (fino alla sua recente chiusura imposta dalle autorità). Anche se il primo paziente elencato non ha frequentato questo mercato, ha ovviamente incontrato persone coinvolte nel commercio di animali selvatici, alle quali ha trasmesso il virus.

Questo ci ricorda l'epidemia SARS del 2002-2003, iniziata nella provincia cinese del Guangdong e poi esportata in una trentina di paesi, causando un totale di 8.096 casi e 774 decessi. Il coronavirus responsabile, il SARS-CoV, appartiene al gruppo dei Sarbecovirus, come il SARS-CoV-2, ma questi due virus appartengono a due linee divergenti (82% d'identità genomica) che si sono separate alcuni decenni fa. Per comprendere meglio le ipotesi sull'origine del SARS-CoV-2, è essenziale rivedere le conoscenze scientifiche accumulate sul SARS-CoV perché questi due virus mostrano molti punti comuni.

I pipistrelli sono il serbatoio dei Sarbecovirus

Dopo l'epidemia del 2002-2003, diverse squadre di virologi hanno esplorato il mondo alla ricerca del coronavirus. Questi studi hanno rivelato una grande diversità dei Sarbecovirus nei pipistrelli del genere Rhinolophus (comunemente chiamati rinolofidi), in particolare in Cina, ma anche in Europa (Bulgaria) e in Africa orientale (Kenya). Non vi è alcun dubbio, quindi, che una o più specie di rinolofidi costituiscano il serbatoio naturale di tutti i Sarbecovirus. La linea del SARS-CoV è rappresentata nelle banche di sequenza da dozzine di genomi rilevati in diverse specie di rinolofidi, come Rhinolophus affinis, R. ferrumequinum, R. macrotis, R. monoceros, R. pearsoni, R. pusillus e R. sinicus.

La linea del SARS-CoV-2 attualmente ha solo tre genomi di pipistrello, tutti isolati da rinolofidi raccolti in Cina. Due genomi, identici al 97% sono stati sequenziati da individui della specie R. sinicus raccolti nel 2015 e 2017 in una grotta nella città di Zhoushan (provincia di Zhejiang). Hanno una somiglianza dell'89% rispetto al SARS-CoV-2.

Il terzo genoma è più vicino al SARS-CoV-2, poiché identico al 96%; è stato scoperto in un pipistrello delle specie R. affinis [N.d.r.: denominato anche pipistrello a ferro di cavallo] raccolto nel 2013 nella miniera abbandonata di Mojiang, nella provincia dello Yunnan. A seguito della Covid-19, la ricerca sul campo si intensificherà ed è certo che molti altri virus di questa linea saranno scoperti negli anni a venire.

Tutti questi dati indicano che molti Sarbecovirus circolano e si evolvono da decenni nelle colonie di rinolofidi cavernicoli e probabilmente anche in alcuni paesi più a sud (Laos, Myanmar, Tailandia e Vietnam). Molti ricercatori ritengono che i pipistrelli siano insensibili a questi virus, ma questa ipotesi ad hoc non è mai stata davvero testata. Anche se combattono efficacemente contro la proliferazione virale, è molto probabile che le popolazioni dei chirotteri siano colpite, ogni anno, da un'alta mortalità causata da questi virus. Ciò è stato dimostrato, ad esempio, nelle colonie di pipistrelli africani della specie Rousettus aegyptiacus, identificati come il serbatoio del virus Marburg.

I pipistrelli, la fonte della contaminazione umana?

I tre eventi epidemici legati ai Sarbecovirus sono iniziati in Cina all'inizio dell'inverno, nel novembre 2002 e nel dicembre 2003 nella provincia del Guangdong e molto probabilmente nel novembre 2019 nella provincia dell'Hubei. Anche se i climi di queste due province sono diversi (subtropicali nel Guangdong e temperati nell'Hubei), le temperature minime sono inferiori ai 10° C da dicembre a febbraio nel Guangdong e da novembre a febbraio nell’Hubei.

A tali temperature, i pipistrelli vanno in letargo perché non riescono più a trovare gli insetti di cui si nutrono. Questo adattamento è apparso più volte durante l'evoluzione dei pipistrelli. Nelle grotte coesistono diverse specie di pipistrelli, in particolare diverse specie di pipistrelli a ferro di cavallo. Alcune cavità ospitano quindi centinaia, persino migliaia di pipistrelli. La promiscuità e l'attività prevalente durante il periodo di pre-letargo (sciamano da settembre a ottobre) potrebbero favorire la trasmissione del virus tra le specie di pipistrelli.
gif covid 19 042Sintesi dei fatti e delle ipotesi relative all'origine del virus SARS-CoV-2. Alexandre Hassanin
1- Trasmissione all'uomo      2- Trasmissione antropica 
3- Specie di animali presso i quali uno o più virus prossimi al SARS-CoV-2 sono stati sequenziati
Chasse = caccia

Una tale concentrazione di animali selvatici, talvolta, attira i cacciatori, che conoscono molto bene i cicli stagionali degli animali. Anche se sono piuttosto i pipistrelli grandi (dimensioni del corpo: 8-30 centimetri), delle regioni tropicali, che mangiano frutta, che sono generalmente mangiati per la loro carne, anche i piccoli pipistrelli, come i pipistrelli a ferro di cavallo (dimensioni del corpo: 4-8 centimetri) sono anche consumati, per mancanza di qualcosa di meglio. La caccia rappresenta quindi una possibile fonte di contaminazione umana. Perché questa ipotesi sia ammissibile, è ancora necessario che i Sarbecovirus siano in grado di infettare l'organismo umano. Anche se esperimenti di laboratorio hanno suggerito che alcuni virus dei rinolofidi, vicini al SARS-CoV, sono in grado di infettare cellule umane, nessun dato epidemiologico è arrivato a supportare questa ipotesi. La contaminazione indiretta, vale a dire tramite un ospite intermedio, rimane quindi l'ipotesi meglio supportata. In quali contesti possiamo considerare la trasmissione virale dai pipistrelli ad un'altra specie animale? Prima di tutto, va ricordato che i bracconieri non cacciano solo i pipistrelli; uccidono o catturano un'ampia varietà di specie.

Per loro, alcune specie sono più interessanti se vengono catturate vive perché saranno vendute ad un prezzo alto sui mercati. Questo è il caso dei piccoli carnivori e dei pangolini. Se i pipistrelli che sono stati recentemente uccisi o addirittura catturati vivi sono collocati vicino a carnivori o pangolini che vivono in gabbie, allora capiamo come potrebbe essersi verificata la trasmissione interanimale.

Ma un'altra ipotesi di trasmissione, questa volta in un ambiente naturale, non può essere esclusa. In effetti, i pipistrelli feriti o morenti che cadono al suolo nelle caverne sono probabilmente mangiati dagli spazzini, che potrebbero quindi contrarre il virus. Diverse specie di piccoli carnivori si nutrono occasionalmente di carogne, come zibetti e cani procione (Nyctereutes procyonoides), in passato trovati positivi al SARS-CoV, senza dimenticare i tassi e i furetti. Inoltre, tutti questi piccoli carnivori possono anche catturare pipistrelli vivi appesi un po' troppo in basso nelle cavità. I pangolini, anche se mangiano quasi esclusivamente formiche e termiti, possono anche entrare in contatto con i pipistrelli. Poiché molte specie di formiche si nutrono di carogne, i pangolini possono leccare i cadaveri di pipistrello ed essere contaminati dai Sarbecovirus.

La tratta di animali selvatici all'origine delle epidemie?

Nel caso del SARS-CoV, è stato dimostrato che i pipistrelli non hanno trasmesso il virus all'uomo. Durante l'epidemia del 2002-2003, le indagini sui primi pazienti hanno permesso di identificare un ristorante a Shenzhen (provincia del Guangdong) dove veniva servita carne selvatica. Quindi, l'analisi degli animali venduti sul mercato di Shenzhen ha rivelato un virus identico al 99,8% al SARS-CoV in diversi zibetti mascherati (Paguma larvata).

Questo piccolo carnivoro, notturno e arboreo, è "allevato", per la sua carne, in molte fattorie cinesi. Questa specie è stata anche identificata come causa di una seconda contaminazione umana nel 2003-2004 nella città di Guangzhou, ancora nella provincia del Guandong, e questo solo pochi mesi dopo la revoca del divieto di consumo di zibetti da parte delle autorità cinesi. Dei quattro infettati, due erano collegati a un ristorante in cui sei zibetti vivevano in gabbia. Tutti gli zibetti sono risultati positivi alla presenza di un virus identico al 99,8% al SARS-CoV. Sorprendentemente, non sono stati rilevati virus nei 1.107 zibetti campionati in 25 allevamenti e 12 province cinesi. Quindi, tutti questi elementi suggeriscono che gli zibetti, risultati positivi nel ristorante di Guangzhou, sono stati contaminati durante la loro detenzione in una gabbia a causa della loro promiscuità con altri animali selvatici.

Nel caso della Covid-19, è stato stabilito un chiaro legame tra i primi pazienti dell'epidemia e il mercato della fauna selvatica di Wuhan. Inoltre, due ceppi virali della linea SARS-CoV-2 sono stati recentemente pubblicati in pangolini malesi (Manis javanica), sequestrati alla dogana (e la cui esatta provenienza geografica è di fatto sconosciuta) nelle province del Guangdong e del Guangxi. È importante ricordare che la specie M. javanica non è presente in Cina, ad eccezione della punta meridionale dello Yunnan. Di conseguenza, è riconosciuto che tutti gli animali sequenziati provengono dal traffico illegale dal sud-est asiatico.
gif covid 19 043Mappa geografica di distribuzione del pangolino malese (Manis javanica) e dei rinolofidi (R. affinis). Alexandre Hassanin / US DOS, data SIO / NOAA / US Navy / NGA / GEBCO, Author provided

I genomi dei pangolini mostrano una somiglianza tra l'86 e il 92% con il SARS-CoV-2. Tali livelli di divergenza suggeriscono che si sono separati dal SARS-CoV-2 decenni fa. Di conseguenza, è certo che i virus attualmente rilevati nei pangolini non sono quelli che hanno fatto emergere l'epidemia di Covid-19. Al contrario, il ceppo del Guangdong è molto specifico poiché presenta il 97,4% di similarità, in termini di sequenze di amminoacidi, in una particolare regione della proteina S, il dominio di legame con il recettore ACE2 (Angiotensin Converting Enzyme 2) che consente al virus di penetrare nelle cellule umane per infettarle. Ciò suggerisce che questo virus potrebbe aver infettato un essere umano. Diversi altri virus simili sono stati descritti in altri pangolini malesi da altri due team cinesi. I risultati confermano che la maggior parte dei pangolini confiscati dalle dogane sono contaminati dai Sarbecovirus e che presentano sintomi polmonari che potrebbero potenzialmente portare alla morte. Ciò dimostra che i pangolini sono molto sensibili al virus della linea SARS-CoV-2.

Possiamo quindi considerare due ipotesi. La prima riguarda la contaminazione naturale nella loro foresta originale nel sud-est asiatico, a seguito del contatto con i pipistrelli. Questa ipotesi è tuttavia improbabile poiché la grande sensibilità dei pangolini ai Sarbecovirus costituisce un enorme ostacolo alla diffusione di questi virus nelle loro popolazioni. Questo è tanto più vero dal momento che i pangolini sono animali rari in natura (sono minacciati di estinzione!) e soprattutto solitari, il che suppone pochi eventi di incontro con i loro congeneri e quindi le catene di trasmissione virale si interrompono rapidamente.

Nella seconda ipotesi, la contaminazione è di origine antropica in relazione alla loro cattività; avrebbe potuto essersi realizzata durante il trasporto di pangolini dal sud-est asiatico, o durante il loro stoccaggio in Cina o addirittura nei mercati della fauna selvatica. Tale contaminazione è molto probabilmente dovuta alle deplorevoli condizioni di cattività. Le gabbie sono spesso poste l'una contro o sull'altra, il che consente una rapida diffusione del virus a tutti gli animali rinchiusi, e questa diffusione può essere accelerata se le specie contaminate accettano e amplificano il virus.

Da questo punto di vista, è importante specificare che diverse specie di carnivori sono sensibili al SARS-CoV-2 (gatti, cani e furetti domestici, tigre dello zoo di New York), così come lo zibetto mascherato con il SARS-CoV.

I carnivori selvatici venduti nei mercati cinesi sono quindi specie da privilegiare per future ricerche virologiche.

Tornando alle origini della Covid-19, tutti questi elementi indicano che l'epidemia è la diretta conseguenza del traffico illegale di specie selvatiche. In effetti, i numerosi virus della linea SARS-CoV-2 identificati nei pangolini destinati alla vendita, dimostrano che questi virus circolano già da diversi anni nei mercati delle province della Cina meridionale e molto probabilmente anche nelle province settentrionali, come quella di Hubei. È quindi urgente vietare non temporaneamente ma definitivamente il commercio di vertebrati selvatici potenzialmente responsabili delle zoonosi.

15 aprile 2020, 19:04 CEST
Alexandre Hassanin - Maître de Conférences (HDR) à Sorbonne Université, ISYEB - Institut de Systématique, Evolution, Biodiversité (CNRS, MNHN, SU, EPHE, UA), Muséum national d’histoire naturelle (MNHN)

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Tratto da: https://theconversation.com/covid-19-origine-naturelle-ou-anthropique-136281


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